A fondo: Makerbot Replicator 2x

Makerbot Industries fue fundada en 2009 por varios miembros activos de la comunidad abierta RepRap. Gracias a la experiencia previa y que llevan varios años en el mercado nos encontramos ante la segunda iteración de su producto: la Replicator 2, que tiene muchísimas mejoras en relación a la primera. Cierto es que la Replicator 2x es casi una Replicator 2 con doble extrusor pero ésta es suficiente como para comercializarla como una nueva máquina en lugar de una mera expansión de la 2.

Makerbot Replicator 2x

Makerbot Replicator 2x

Características

Lo primero que llama la atención y, de hecho, la razón por la que te habrás interesado por esta impresora es porque tiene doble extrusor, es decir, permite no sólo la impresión de una misma pieza en dos colores distintos sino que ofrece la posibilidad de que sean materiales distintos; ¿para qué es útil esto? si uno de ellos es un material soluble en agua o fácilmente “eliminable”, adquiere sentido usarlo como “material soporte” permitiendo imprimir piezas complejas que de otra forma sería muy complicado o imposible de realizar.

Replicator 2x - Doble extrusor

Replicator 2x – Doble extrusor

La resolución máxima a la que pueden ser impresas las piezas es 0,1mm la cual puede no parecer una novedad pero hay que decir que mientras otras máquinas (sobretodo las RepRap) necesitan de una calibración muy fina además de tener controladas otras variables y eventos que puedan surgir en las primeras capas de impresión, la Replicator 2x consigue fácilmente imprimir a dicha resolución con una efectividad muy alta. Tiene mucho que ver con esto el diámetro de filamento elegido es 1.75mm y la correspondiente boquilla de 0.4mm, la cual además es de una factura sobresaliente. No he podido hacer una medida de la desviación que pueda tener la abertura de la boquilla pero me impresionó ver cómo el plástico fundido sale totalmente rectilíneo sin ninguna desviación o turbulencia.

La Replicator 2x viene con una base calefactada, normalmente llamada cama caliente, que permite que las primeras capas de material queden bien adheridas a ésta, algo crucial para imprimir en ABS en contraposición al PLA que no lo necesita… aunque si la impresora tiene esta funcionalidad siempre viene bien tenerla caliente aunque se imprima con PLA.

Replicator 2x - Cama caliente

Replicator 2x – Cama caliente

El volumen imprimible es de los más altos que podrás encontrar en las impresoras 3D de sobremesa: 24.6×15.2×15.5cm, mientras que el tamaño de la máquina completa permanece compacta.

Acabado Profesional

Un simple vistazo al exterior de la Replicator 2x y te darás cuenta de que ha dejado atrás su raíz RepRap, aportando una presencia demoledora, en cierto sentido hasta agresiva pero con un halo sin lugar a dudas de profesionalidad. No encontrarás en su interior ningún secreto ni una tecnología innovadora pero sí verás que todos los detalles se han cuidado al máximo ofreciendo una limpieza total en sus trazos y colocación de elementos mecánicos. La caja exterior se puede considerar un carenado, el cual tiene la tornillería visible y todo el conjunto en negro inspira seriedad y calidad y un toque “industrial”.

Replicator 2x - Detalle "industrial"

Replicator 2x – Detalle “industrial”

Como acabo de comentar, es realmente una máquina RepRap pero cuidada al máximo, los motores, correas y bandeja tienen un posicionamiento muy bien pensado para ofrecer una máquina con líneas muy limpias y fácil de acceder con la manos cuando se desea manipular las piezas. De hecho te costará “encontrarle el truco”, es decir, localizar todos los motores y ver los movimientos relativos a cada eje. La bandeja, que en esta versión es una cama caliente, tiene movimiento vertical y se mantiene firme durante los movimientos; comento esto porque a priori puede parecer uno de los puntos débiles y pensar que con una única

Se incluye un cerramiento completo de la máquina para crear una cámara térmica: en los laterales de metacrilato y en la parte superior un “sombrero” de plástico, siendo todas transparente para permitir ver cómo se imprimen las piezas. La cámara permite que las piezas de ABS no se agrieten por cambios bruscos o no estables de temperatura, lo cual puede ocurrir eventualmente durante el enfriamiento de las capas ya depositadas de material. En mi caso no me ha ocurrido nunca pero sí me he encontrado con el efecto contrario: demasiada temperatura que ha hecho que se comprima alguna esquina de la pieza.

La impresora se vende montada enviándose todas desde su factoría de Nueva York. Makerbot ha pensado correctamente su embalaje teniendo en cuenta que el envío internacional de este tipo de paquetes puede tener problemas a la hora de recibir golpes, desalojar elemento o, en general, descalibrar demasiado la máquina. El últimamente llamado “unboxing”, es decir, desembalaje se hace gracias a la ayuda del manual de instrucciones que podrás encontrar nada más abrir la caja o, si has sido lo suficientemente curioso, ver varios videos que explican los pasos a seguir desde la sección de Soporte su propia web. Una vez retiradas todas las bridas de seguridad del transporte e instaladas las piezas que vienen sueltas, deberás hacer la primera calibración de los ejes y extrusores y la dejarás lista para su uso. Es muy de agradecer que en la tarjeta SD haya algunas piezas de ejemplo listas para ser impresas… sí, no podrás esperar más y lanzarás una impresión y… apuesto a que pruebas con una con dos materiales. Ese fue mi impulso y seguro que el vuestro también, os recomiendo empezar con “dual_traffic_cone.3gx” un cono que queda genial y es el abanderado perfecto de las capacidades de la Replicator 2x:

Replicator 2x - Pieza con dos materiales

Replicator 2x – Pieza con dos materiales

Doble extrusor

Seguramente os habréis preguntado porqué Makerbot denomina a la Replicator 2x ”experimental 3D printer” y la vende para personas “atrevidas y deseosos de explorar las fronteras de la impresión 3D”. La principal razón de este tipo de publicidad es porque la doble extrusión aún no está conseguida al 100%, es decir, en ocasiones genera problemas que hay que investigar y resolver, el firmware no viene perfectamente preparado y algunas variables del entorno, de la volumetría de la pieza, del “laminador” de Makerware o alguna otra puede hacer que la pieza se arruine. De hecho, es muy importante tener muy bien afinada la calibración de los ejes, de ambos extrusores y, sobretodo al principio, observar cómo realiza las impresiones, cómo se trazan las trayectorias, etc para entender su funcionamiento y prever problemas. Bajo mi experiencia, la doble extrusión está muy bien conseguida, es cierto, que se ha estropeado alguna pieza porque uno de los cabezales ha rozado con material ya impreso y lo ha levantado o porque un poco de material sobresalía del extrusor que no estaba en uso en ese momento y lo ha liberado en un punto no deseado haciendo que poco a poco se “degradase” la impresión.

Replicator 2x - Problemas de impresión

Replicator 2x – Problemas de impresión

En resumen, merece la pena tener doble extrusor aunque es necesario aprender a usarlo y tener cuidado de tener la impresora bien calibrada antes de una impresión con dos materiales. El acabado de las piezas es muy, muy bueno, por lo que, la doble extrusión es una característica a tener en cuenta a la hora de elegir tu impresora 3D. No olvidar que no sólo puede ser usada para imprimir en “dos colores” sino que si uno de los filamentos es de algún tipo de material soluble, las posibilidades de impresión de piezas complejas se elevan hasta el punto que poder imprimir cualquier volumetría que desees.

Software

Después de probar casi todas las piezas de ejemplo que vienen precargadas en la tarjeta SD, el siguiente paso lógico es imprimir tus propios diseños. Para el modelado de las piezas puedes usar tu programa de 3D preferido casi con toda seguridad ya que la mayoría de ellos pueden exportar a los formatos que necesitarás a continuación: .obj o .stl. Con estos archivos podrás cargarlos en el software oficial de Makerbot para preparar la bandeja de impresión y exportar finalmente al formato que lee la impresora.

Makerware es el programa que desarrollan los chicos de Makerbot y que además lo hacen bajo licencia abierta. Obviamente está preparado para exportar en el formato que usan las Replicator con los últimos firmwares, .x3g, y su uso está adaptado a un público no técnico, es decir, es muy sencillo de utilizar, la interfaz permite realizar las operaciones básicas de transformación (desplazamiento, rotación y escalado) así como obtener información de la pieza y seleccionar cual de los dos extrusores deseas que imprima cada pieza. En la exportación final podrás ajustar algunos más parámetros pero, en comparación con otros programas del entorno RepRap, los parámetros disponibles no son tantos como habría deseado.

Replicator 2x - Makerware

Replicator 2x – Makerware

Es de agradecer poder visualizar en 3D la posición de las piezas, poder hacer transformaciones con un simple click del ratón, teniendo siempre visible los límites de impresión o poder seleccionar y configurar las distintas piezas de la bandeja de forma gráfica. Todo ello hace que Makerware sea un programa sencillo de usar, con una curva de aprendizaje muy alta y además la interfaz gráfica está muy cuidada siendo agradable a la vista y dando un look profesional al programa en si.

A la hora de imprimir tendrás dos opciones, conectar tu ordenador a la impresora 3D y lanzar la impresión desde él o copiar el archivo .x3g a la tarjeta de memoria SD y lanzar la impresión con el menú de la pantalla LCD integrada en la propia impresora. Esto último es lo más recomendable ya que, además de “liberarte” de la obligación de tener conectada un ordenador a la impresora, el gasto energético global de realizar una impresión es menor.

Los menús de la interfaz de la impresora están muy bien cuidados y son bastante sencillos de usar. Se controlan con unas teclas de dirección (arriba, abajo, izquierda y derecha) y con un botón central usándose habitualmente el botón izquierda para navegar hacia atrás en la jerarquía de menus. Los menus sólo se encuentran en inglés y no hay opción de cambiar de idioma pero es muy sencillo moverse por ellos ya que las opciones que puedes realizar son muy contadas y pronto te habitúas a ellas.

Replicator 2x - Pantalla LCD

Replicator 2x – Pantalla LCD

Aún habiendo pasado a cerrar el desarrollo del hardware de sus impresoras, todo el software continúa siendo de código abierto y puede ser descargado y mejorado desde su cuenta de Github; además, como todo buen programa libre lo desarrollan para los sistemas operativos más comunes: Windows, OSX y Linux, aunque en esta última parece que sólo funciona bajo la distribución Ubuntu. Sea como sea, me parece acertado que continúen diendo soporte a todas las plataformas y que no cierren su código a la comunidad ya que ellos mismos se han nutrido en gran parte de éstos para desarrollar Makerware.

Finalmente, es interesante puntualizar que es posible evitar Makerware y usar otros programas de la comunidad RepRap para obtener un archivo .x3g imprimible en las Replicator; quizá son un poco menos amigables pero tienen la ventaja de poder configurar muchos más parámetros y con casi toda seguridad optimizar esa pieza que se niega a imprimirse correctamente.

Por mejorar

Quizá lo único que desearía que mejorase es su precio, supone más del doble de lo que cuesta una máquina RepRap y aunque se han mejorado y optimizado muchas áreas (materiales, funcionamiento, acabado, firmware, software, …) creo que es algo elevado. Aún así, en la mayoría de los casos merecerá la pena su adquisición ya que es de las pocas impresoras que tienen conseguido de una forma totalmente operativa la doble extrusión, cámara térmica, etc.

Me gustaría también ver que eliminan de la documentación de la impresora la etiqueta de “impresora experimental” lo cual querría decir que han afinado lo suficiente la tecnología de doble extrusión tanto a nivel mecánico, electrónico como de su programación (firmware). Supongo que dentro de poco sucederá y probablemente una simple actualización de software solucionará todos estos problemas que aún quedas por pulir.

He tenido algún problema con Makerware que en ocaciones presenta el error “background service” y no permite exportar o imprimir la pieza (frustrante en caso de que tengas prisa y necesidad de lanzarla).

Replicator 2x - Experimental 3D printer

Replicator 2x – Experimental 3D printer

También me gustaría ver la documentación traducida a otros idiomas, entre ellos el castellano, por supuesto ya que se si, adentrarte en una nueva tecnología como la impresión 3D puede llegar a ser duro, el hecho de tener que luchar además con traducciones y términos técnicos que se no entienden bien puede desanimar a muchos usuarios.

Finalmente, desearía que Makerware tuviese un “perfil avanzado o profesional” con el que acceder a parámetros de configuración del laminador o rebanador (slicer) con el que tener más control sobre cómo se imprime una pieza, ya que en ocasiones puede ser crucial para que ésta salga bien o no.

Precio y dónde comprar

La sede principal se encuentra en Nueva York (Estados Unidos) desde donde distribuyen a todo el mundo pero como es de esperar lo hacen en dólares americanos: la Replicator 2x cuesta 2.799$ a los cuales deberás añadir el envío que supone más de 100€ y quizá en la aduana quieran añadir algún tipo de arancel. Además habrá que tener en cuenta que tardar unas 10 semanas en preparar la máquina e enviártela, así pues habrá que sumarle otra semana para este “largo” camino.

Otra posibilidad es adquirirla importada a través de alguno de sus distribuidores internacionales como en España, que se encarga la empresa Ultra-lab y la ofrece a 2.800€ con IVA incluído. Esta última fue nuestra elección y no tuvimos ningún problema. De hecho tenían stock y la recibimos en una semana mientras que en la web oficial habrían sido unas 11 semanas.

Conclusiones

Revisemos las ventajas que tiene la Replicator 2x y que ya he comentado:

  • Doble extrusor
  • Estética profesional
  • Cámara térmica
  • Boquilla de calidad
  • Menú en impresora y tarjeta SD
  • Manuales y resolución de problemas bien documentados
  • Servicio técnico oficial de la propia Makerbot

Y sus inconvenientes:

  • Precio algo elevado
  • Impresora considerada como “experimental”
  • Ausencia de perfiles de laminado avanzados
  • No es hardware abierto, lo cual no permite actualizar o mejorar la impresora sin perder la garantía
  • Así mismo, esta limitación puede hacer que
  • Documentación sólo en inglés

Bajo mi punto de vista, la Replicator 2x es una máquina magnífica, la doble extrusión la hace muy apetecible eclipasando sus inconvenientes hasta anularlos por completo. Si buscas una impresora 3D con trayectoria en el mercado, con una empresa tras ella con mucha experiencia en este mundo y esta tecnología (FDM), con esta doble extrusión totalmente funcional (y con posibilidades de mejorar en el próximo futuro) y le das valor a tener una máquina en el escritorio que estéticamente tenga un acabado profesional, no lo dudes, no te vas a arrepentir.

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